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笃艺堂带您认识帝王之木:小叶紫檀

  中国人酷爱紫檀木,商周以来,即为车辕及宫廷上好家具材料,为世上顶级家具材料。日本奈良正化院保存历代天皇器物的宝库有数件中国唐代送给天皇的黑檀器物。


  据史料记载,隋唐五代,我国开始用黑檀、紫檀制作家具及工艺品。唐代是我国家具走向成熟时期,是家具发展史上一次重大飞跃。唐代是中国木器走向成熟的时期,用紫檀木制作小物件亦始于唐代,日本奈良正化院保存历代天皇器物的宝库中就有数件中国唐代皇帝送给天皇的紫檀器物。


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  明太祖朱元璋建朝以后,兴修水利,鼓励开垦,促使农业生产迅速恢复和发展,手工业和商业也随之发展起来,紫檀木更为皇家所重视,开始大规模采伐。由于紫檀木数量稀少,中国境内的紫檀木很快便被采光了。


  永乐初年,明成祖朱棣派郑和,满载绫罗绸缎七下西洋布施,空船而归。但空船在海上航行遇风浪摇摆过大,为防翻船,船舱内需要重物压舱,产于东南亚的紫檀木恰好又是当时中国所缺的,还能充当压舱物,不少紫檀木就这样被运回了中国。此后,明代皇帝派官吏赴南洋采办紫檀木成为定例,一直延续到明朝灭亡,南洋群岛所产之紫檀木几乎被采伐殆尽。


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  明代所采办的木料并非都立即使用,很多存储备用。因此,截止到明末清初,全世界所产绝大部分的紫檀木都汇集到中国,分储于广州和北京。


  明朝时期海上交通发达,东南亚地区的红木源源不断地输入到中国。紫檀先从安南(今越南)进口,明后期,明皇朝为显示宫廷尊贵,曾从南洋进口大量紫檀藏入皇宫。到清朝开始,用紫檀制作各类家具。明代紫檀家具传世极少,进入清代紫檀逐渐成为宫廷新宠,紫檀家具几乎为宫廷所垄断。它代表了中国古典家具的最高制作水准,集能工巧匠智慧之大成。


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  到了清朝,紫檀几乎为宫廷所垄断,这种珍贵稀有的木材用来营造皇家威严肃穆的气势最为恰当。清代所用紫檀木料主要为明代所采,因明代采伐过量,清时尚未复生,来源枯竭,这也是紫檀木为世界所珍视的一个重要原因。


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  清朝中期,由于紫檀木的紧缺,皇家不时从私商手中高价收购紫檀木。清宫造办处活计档中差不多每年都有收购紫檀木的记载。这时期,逐渐形成一个不成文的规定,即不论哪一级官吏,只要见到紫檀木,决不放过,悉数买下,上交皇家或各地织造机构。历史上的紫檀家具尚存很少,只有故宫和全国各地博物馆及园林有所珍藏。我们在故宫看到的不少珍藏的清宫紫檀家具,在民间极为少见的,这让紫檀无愧于“帝王之木”的称号。


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